Na zona rural do Alasca, as realidades modernas colidem com o estilo de vida tradicional

Na zona rural do Alasca, as realidades modernas colidem com o estilo de vida tradicional

Noatack, Alasca – Meia dúzia de mulheres se reúnem para jogar Rummikub na maioria das noites de verão em uma pequena casa em uma colina que oferece uma vista sul desta pequena vila ártica. Há muitas risadas e provocações, e é um bom descanso de alguns dos desafios da vida na zona rural do Alasca.

No final de julho, uma conversa se estabeleceu sobre se o grupo poderia fazer um passeio de barco de fim de semana para um lugar chamado Sisualik, que significa “lugar com baleias beluga” na língua Inupiaq e é um local popular para acampar, pescar e colher as bagas às vezes inchadas Do tamanho de uvas pequenas. Mas o problema era encontrar combustível suficiente para alimentar o barco.

Em maio e junho, enquanto outros americanos cobravam US$ 5 por galão de gasolina, os moradores de Noatak pagavam US$ 17,99 por um galão sem chumbo e US$ 12,99 por um diesel — cada um US$ 5 a mais por galão do que o normal. A vila, localizada a 110 quilômetros ao norte do Círculo Polar Ártico, abriga cerca de 570 pessoas. A grande maioria deles são indígenas, e dependem fortemente da pesca e da caça para suas principais fontes de alimento. Na única loja local, os bifes enviados dos 48 estados mais baixos podem custar mais de US$ 100. Os pimentões verdes custam US$ 6,59. Essas e outras mercadorias, como maçãs, fraldas e manteiga, além de diesel e gasolina sem chumbo, são entregues por via aérea.

Em meados de julho, o diesel ficou indisponível na vila. Os dois tanques que armazenam combustível comunitário podem conter até 24.000 galões, mas os funcionários da loja disseram que os barris nunca estão cheios e não têm certeza de quando a próxima entrega chegará. O combustível – que os moradores precisam para alimentar barcos, quadriciclos e máquinas de neve, bem como para aquecer casas – é fornecido por via aérea, e os dois tanques secaram pelo menos pela segunda vez este ano. Alguns moradores citaram problemas mecânicos com os aviões de entrega, enquanto outros culparam o horário dos voos. As aeronaves são limitadas e as companhias aéreas devem garantir que um piloto esteja disponível e que o clima seja seguro para voar.

Algumas pessoas, incluindo Della Luther, decidiram encontrar o combustível por conta própria.

“Fui a Kotzebue para pegar o óleo do fogão”, disse Luther, 62, que trabalha como assistente de saúde na clínica local. “Óleo queimador” é o combustível diesel usado em fogões de destilação de óleo de aquecimento doméstico. Luther disse que seu filho tinha 15 galões de gasolina que ela precisava para viajar 70 milhas através do rio de barco até a comunidade maior em Kotzebue, onde ela comprou um barril de 50 galões de diesel por mais de US$ 8 por galão. Com o ganho de peso em seu barco, ela teve que comprar 21 galões extras de gasolina sem chumbo para a viagem de volta a Noatack. No entanto, ela disse que era um bom negócio.

O posto de gasolina Noatack é um galpão de madeira ao lado de uma fileira de contêineres de metal contendo mais produtos secos em frente à loja. Normalmente, pode haver um ou dois clientes esperando aqui para encher seus carros de quatro rodas. Quando o combustível finalmente chega, disseram os funcionários da loja, a fila às vezes passa pela rua, passando pela Igreja dos Amigos de Noatack, que também ficou sem óleo de fogão no último domingo de julho.

“Alaba!” (“Frio” em Inupiaq) chorou Ricky Ashby quando voltou para a casa de sua cunhada depois dos cultos naquele dia. Enrolado em um cobertor e sentado em um sofá com uma xícara de café, Ashby, 67 anos, um ancião Notak e devoto quacre, disse que era difícil se concentrar em suas orações matinais porque a igreja estava muito fria. Noatak fica ao norte o suficiente para que, mesmo no final de julho, as temperaturas à noite e no início da manhã possam chegar a 30 graus. Neste domingo em particular, fazia 43 graus quando Ashby abriu a porta da igreja para os cultos às 10 da manhã. Ele disse que se lembrava de um tempo muito mais simples nesta aldeia.

“Quando eu era criança, havia um prédio de cerca de 40 x 30 [feet]. E no porão e no sótão [was] Nosso suprimento completo de alimentos enlatados para o inverno.” Ashby acrescentou que, quando ele era jovem, mercadorias e combustível eram entregues duas vezes por ano por barcaça de Kotzebue. Atualmente, ele disse que muitos alimentos são entregues por via aérea todas as semanas.

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Noatak é bastante tranquilo aos domingos, o que os moradores consideram um dia de descanso. No último domingo de julho, mais de 30 barcos atracaram na margem do rio. Isso não era incomum até o meio-dia de segunda-feira, no auge da temporada de caça. Durante todo o dia, salmões amigáveis ​​anunciaram sua chegada com um caótico mergulho no rio, mas os barcos permaneceram amarrados, alguns empilhados com redes dentro. Na tarde de terça-feira, a maioria dos barcos não se moveu – uma visão preocupante em uma cidade que depende fortemente da pesca como sua principal fonte de alimento. No auge do verão, as pessoas costumam subir o rio para cortar e transportar lenha. Neste outono, eles devem mais uma vez sair de barco para caçar caribu, outro alimento básico para uma comunidade baseada em um estilo de vida de subsistência.

“É só agora, não temos combustível”, disse Hana Unalek, 67, uma anciã tribal. “Por esta [the boats] estacionado. “

Enquanto Onalik fala, dois geradores diesel-elétricos, duas vezes o tamanho de um caminhão basculante, estão se afastando na beira do rio. Para ela, é um lembrete de outro desafio.

“Estou preocupada. Terei eletricidade no mês que vem? Meu freezer começará a funcionar?”, disse ela. À medida que o preço do gasóleo sobe, o mesmo acontece com a sua fatura de eletricidade. E se seu freezer não funcionar, seus peixes e frutas frescas podem não durar até o inverno.

Onalik é o secretário do conselho tribal e trabalha como balconista na loja. Ela gostaria de se aposentar, mas é a única pessoa em sua família de quatro pessoas que trabalha em tempo integral. Ela disse que ganha US $ 33.000 por ano. “Vou ter que me mudar para Anchorage, onde é mais fácil”, disse ela. Como Onalik tem um emprego, ela não é elegível para assistência energética local ou vale-refeição do estado. Ela disse que mudar para o centro metropolitano do Alasca seria difícil, porque ela sempre morou em Nowakt.

“Esta é a casa”, disse ela. “Nossa comida, nosso peixe, nosso caribu – não conseguiremos os de Anchorage”, que fica a cerca de 600 milhas a sudeste. “Esta é apenas uma casa, não importa o quê.”

Ela disse que a falta de moradia em Noatak e o aumento do custo de vida forçaram algumas pessoas a fugir. A lista de motivos para ir embora pode ser longa, mas ela também tem um motivo para ficar: “Porque, meu Deus, quem não ama o seu núcleo?” Enquanto ela falava, seu olhar se moveu para o norte, em direção ao deserto ártico praticamente intocado e o cume azul escuro da cordilheira Brooks à distância.

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O Alasca é conhecido por seu extenso sistema de rios trançados, e o Notak é um deles. Na década de 1980, o canal principal do rio, separado da vila por uma grande ilha, começou a se deslocar para um local mais próximo da comunidade. As águas tornaram-se cada vez mais rasas e, na década de 1990, as barcaças não podiam mais atravessar o rio de Kotzebue para fazer entregas semestrais. Ao mesmo tempo, mais e mais pessoas estavam instalando aquecedores a diesel em suas casas.

Em 1989, a Teck Cominco começou a desenvolver uma das maiores minas de zinco do mundo, conhecida como Red Dog, algumas dezenas de quilômetros ao norte. A mina oferece empregos com duração de duas semanas para muitos moradores de Noatak, mas isso reduz o tempo que as pessoas podem ficar fora da caça e da pesca de subsistência.

Ashby disse que os moradores estão caçando e pescando com menos frequência e comprando mais comida na loja. “Alguns deles, ambos os pais, trabalham apenas para fornecer dinheiro para seus filhos”, disse ele.

De acordo com o US Census Bureau, a renda média em Noatak é de US$ 55.000, e apenas um terço da população em idade ativa trabalha. Dados de custo de vida mostram que o preço dos serviços públicos só na aldeia é mais que o dobro da média nacional. As contas de mercearia e saúde também estão acima da média, em comparação com outras comunidades nos Estados Unidos.

Muitos moradores de Noatak contam com benefícios federais para aliviar a dor das altas contas de supermercado. Depende também dos dividendos que o Estado paga anualmente. Os pagamentos são baseados na receita do desenvolvimento mineral do Alasca e das vendas de aluguel. Este ano, os alasquianos elegíveis recebem $ 3.284. A verificação inclui a isenção de energia de US$ 650 aprovada pela legislatura. No entanto, não é suficiente para a maioria das famílias viver em Noatak.

Charlie Barger, 76, disse que se lembra de quando cinco galões de combustível custavam menos de US$ 20. Ele disse que é barato para os padrões de Noatak. Mas ele disse que, na última década, um galão custou pelo menos US$ 10. “Nos anos 80, tínhamos uma barcaça todo verão para o queimador de óleo e mantimentos para a loja”, disse ele. “Sim, costumávamos subir de sandálias [the river] todo verão. agora a água [is] muito baixo.”

A entrega aérea também é mais cara. A manutenção da aeronave, o custo do combustível de aviação e o tempo do piloto são fatores nas taxas de entrega. Além disso, aeronaves que podem usar pistas de pequenas vilas, como Noatak, não podem transportar tanta carga quanto uma barcaça.

As mudanças no rio Noatak não apenas prejudicaram a capacidade da vila de receber mercadorias por barcaça, mas agora ameaçam a principal salvação da comunidade: o asfalto. À medida que o canal principal do rio muda de curso, ele se aproxima cada vez mais da margem que fica no canto sul do anfiteatro.

Em um pequeno escritório no prédio tribal Nautaaq, Jeff Luther trocou fotos que tirou nos últimos três anos. Em 2020, a margem do rio foi erodida em mais de 16 pés, disse ele.

“Em 2021, perdemos 28 pés”, disse ele. “E então este ano é mais de 60 pés de altura.”

Luther, 40, é assistente do programa ambiental da tribo. Nos últimos anos, disse ele, as chuvas de primavera foram abundantes e mais água do degelo do extremo norte inundou o rio e exacerbou a erosão. Este ano, as chuvas do final do verão fizeram o rio inchar. Em agosto, Luther disse que 12 a 20 pés da margem do rio ao sul da vila e seu anfiteatro desabou.

“Depende apenas de quanta neve há e quanta água entra no rio”, disse ele. Luther disse que fez medições recentes mostrando que apenas 194 pés de terra agora se estendem entre a margem do rio e a borda da pista.

Noatak é a única comunidade permanente localizada ao longo deste rio. Mas 160 quilômetros a sudeste, outras comunidades do Ártico no rio Kobuk também sofrem com um custo de vida mais alto. As aldeias de Shunnak e Kobuk fizeram uma parceria em um projeto multimilionário de painéis solares que começou na primavera. Ambas as comunidades podem economizar pelo menos US$ 200.000 em custos associados a geradores a diesel. Nowtak recebeu recentemente uma doação de quase US$ 2 milhões do Departamento de Energia para um projeto semelhante.

“Eles viriam este mês e formariam o travesseiro e a fundação”, disse Edna Bailey, Gerente da Tribo. “E então eu acho que no próximo ano, eles vão terminar tudo.” Ela disse que paga pelo menos US$ 700 por mês pela eletricidade. Outros da Nuatack relataram que as contas mensais de eletricidade ultrapassaram US$ 1.000.

Uma longa trilha no Alasca que conectaria cidade e deserto – se pudesse sobreviver à rotina

Entre a erosão das margens do rio e o aumento do custo de vida, a sociedade procura outra tábua de salvação. Muitos moradores retornam a uma trilha de inverno usada por gerações que conecta a comunidade com uma estrada que leva à Red Dog Mine. No inverno, eles podem viajar para lá de máquina de neve para obter combustível mais barato, mas só podem comprar quantidades limitadas. O Conselho Tribal de Noatak está trabalhando com o governo regional e a Alaska Native Corporation em um plano para uma estrada não pavimentada permanente ao longo da rota. Mas lidar com possíveis ações judiciais de grupos ambientalistas e persuadir agências governamentais a ajudar a financiar tal projeto pode representar outro desafio.

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