Equipes encontram um deslizamento de terra nas montanhas de Santa Cruz

Interrupções em massa de tempestades estão causando miséria em toda a Califórnia, expondo vulnerabilidades da rede elétrica

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David Hijares estava em seu quarto dia sem energia em sua casa em Morada, no condado de San Joaquin, quando acordou com temperaturas internas de pouco mais de 50 graus.

Ele disse que suas luzes piscaram duas vezes desde que seu bairro perto de Stockton ficou escuro no sábado, depois de um dos trens atmosféricos da tempestade no rio, mas sua casa ainda estava escura. Cada vez que ele verificava, a Pacific Gas & Electric parecia ter adiado a estimativa para restaurar a energia.

“Parece interminável neste ponto”, disse Higares, que perdeu toda a comida em sua geladeira e freezer devido à deterioração. “Basicamente, acampamos dentro de casa.”

Desde a véspera de Ano Novo, centenas de milhares de californianos perderam energia – várias vezes – com uma série de fortes tempestades de inverno que forneceram o último vislumbre de como o clima extremo ligado à mudança climática está desafiando a rede elétrica da Califórnia de maneiras sem precedentes.

O aumento da tensão na rede elétrica era mais evidente nos meses de verão e outono, quando incêndios florestais forçavam o fechamento para evitar que as linhas acendessem chamas e durante o calor sufocante, quando as autoridades diziam aos clientes para limitar o uso de energia durante os horários de pico.

Mas esta poderosa série de tempestades causou um novo tipo de estragos para os provedores de serviços, pois chuvas torrenciais e rajadas de vento atingiram terras afetadas pela seca, derrubando árvores em linhas de energia, destruindo postes de apoio e bloqueando o acesso a certas áreas. A certa altura, mais de 400.000 ficaram sem energia, a grande maioria no norte da Califórnia. Para alguns, recuperar a força foi uma provação de dias. Outros disseram que se sentiam como se tivessem entrado em um ciclo de perda e recuperação de força.

“Infelizmente, esperamos mais eventos climáticos extremos, mais variações climáticas – não apenas mais quente no verão, mas mais clima extremo no inverno”, disse Mark Tunney, diretor executivo da Utilities Reform Network, que defende os pagadores de tarifas de serviços públicos. Serviços [should be] Eles se veem como parte de um ecossistema, por assim dizer, para preparação para desastres.”

Enquanto o estado procura opções para fortalecer sua rede elétrica diante dessas tempestades mais fortes, as autoridades enfrentam alguns dos mesmos desafios que enfrentam ao responder a calor extremo ou perigos de incêndio.

As opções para tornar a rede elétrica mais resiliente permanecem limitadas e, em muitos casos, têm um preço alto – uma preocupação para os californianos que já enfrentam alguns dos custos de eletricidade mais altos do país.

“Este é o novo normal, e é o que a crise climática nos trouxe”, disse Ric O’Connell, diretor executivo do GridLab, uma organização sem fins lucrativos focada em transformar a rede elétrica. Ele disse que as autoridades e concessionárias da Califórnia devem “pensar sistemicamente” com novas tecnologias e formas inovadoras que possam fornecer fontes de energia mais resistentes, mesmo durante uma crise.

Especialistas disseram que a PG&E, maior fornecedora de eletricidade do estado, tem planos de enterrar milhares de quilômetros de linhas para fornecer melhor proteção contra incêndios florestais, o que também ajudaria a eliminar o risco de ventos fortes ou árvores caídas – mas é uma das alternativas mais caras. O plano deve custar pelo menos US$ 15 bilhões e representar apenas cerca de 10% das linhas de transmissão e distribuição da PG&E. Mover todas as linhas de energia do estado para o subsolo não seria financeiramente sustentável, disse O’Connell.

“Vai custar literalmente trilhões de dólares, então essa provavelmente não é a melhor abordagem”, disse O’Connell, especialmente considerando o enorme custo estimado de danos e recuperação desta série de tempestades de inverno.

(Kevin Pinchaud/Observatório de Santa Cruz)

O’Connell apontou para outras opções de energia de backup que poderiam aumentar a resiliência, como alavancar tecnologias de energia verde, aumentar o armazenamento de bateria local, formar mais redes pequenas que funcionam separadamente e melhores planos de como os mais vulneráveis ​​acessarão a energia quando a rede falhar.

Dados os padrões climáticos atuais – que variam de muito seco a muito chuvoso – é difícil para os operadores e planejadores da rede se adaptarem e fazê-lo rápido o suficiente, disse Sasha von Meyer, professor emérito da Universidade da Califórnia, Berkeley, que agora é um consultor focado em redes elétricas.

“Essas não são condições para as quais o sistema foi projetado ou projetado”, disse von Meyer, e é por isso que ela gostaria de ver mais planejamento de energia pronto para uso, especialmente com foco em energias renováveis, armazenamento e transmissão.

“Estamos olhando para ideias maiores e mais radicais”, disse von Meyer. “Se fizermos isso direito, vamos construir uma quantidade significativa de excesso de capacidade de energia solar e eólica.”

O’Connell apontou para projetos como a mini-rede comunitária da tribo Blue Lake Rancheria, que fornece energia mais limpa e resiliente para sua comunidade rural no Condado de Humboldt, que é conhecido por tempestades, terremotos e incêndios.

Alguns provedores de serviços públicos da Califórnia exploraram opções de redes pequenas, especialmente em áreas remotas, mas O’Connell disse que mais é necessário, especialmente quando a rede está sob estresse quase constante.

Antes das tempestades recentes, a PG&E, Southern California Edison e outras instalações trabalharam para minimizar os danos cortando árvores, pré-localizando equipamentos e mão de obra em diferentes áreas com base na previsão, até mesmo convocando equipes adicionais de fora do estado.

Mas especialistas disseram que a intensidade e a duração das tempestades significam que haverá interrupções.

“Teremos que cuidar da poeira de estabilização com esta série particular de tempestades para ver como esses preparativos funcionam”, disse Peter Larsen, presidente de mercados elétricos e políticas do Lawrence Berkeley National Laboratory. A questão é: esses preparativos foram suficientes, dado o que está acontecendo agora? …a extensão dos apagões é generalizada.”

Sete tempestades consecutivas em rios atmosféricos atingiram o estado desde o Natal. Primeiro, pelo menos 100.000 ficaram sem energia na véspera de Ano Novo, principalmente na área de Sacramento, e dias depois 170.000 ficaram sem energia depois de uma noite de ventos particularmente fortes no norte e centro da Califórnia, que Funcionários da PG&E contatados na época “Uma das tempestades mais fortes da memória recente.”

Então, no sábado, uma tempestade mais forte deixou mais de 400.000 sem energia em todo o estado, com interrupções em dezenas de condados de Humboldt a Los Angeles, em cidades costeiras até o leste de Sierra.

Muitos californianos perderam eletricidade várias vezes; Alguns ficaram sem eletricidade por até uma semana.

Na quinta-feira, cerca de 30.000 pessoas – incluindo mais de 3.000 no condado de Santa Cruz – ainda esperavam que as luzes voltassem, de acordo com um rastreador online de interrupções.

Após três dias de falta de energia durante a recente série de tempestades, o residente de Davis, Richard McCann, disse que está pensando seriamente em implementar sua própria mini-rede para não depender da PG&E.

“Eu estive pensando sobre isso”, disse ele. McCann, cujo trabalho se concentra na análise do setor de energia, disse que sua casa ficou sem energia por cerca de 48 horas a partir da véspera de Ano Novo, e voltou a ficar sem energia depois de sábado por cerca de 12 horas.

Embora as tempestades tenham sido severas em todo o estado, McCann disse que Davis não experimentou ventos ou inundações sem precedentes, aumentando suas preocupações sobre a confiabilidade da rede.

Ele disse que gostaria de ver as instalações da Califórnia “distribuir o sistema, para que as pessoas possam ser mais independentes”.

“Acho que esta é provavelmente uma solução melhor do que tentar construir muros cada vez mais fortes em torno de uma rede central”, disse McCann.

Durante anos, “endurecer” a rede elétrica foi a solução ideal para as concessionárias – enterrar fios, fortalecer e substituir postes, adicionar geradores de reserva ou substituir equipamentos antigos – mas alguns especialistas em redes elétricas disseram que esses esforços costumam ser limitados em tempo e dinheiro.

Tony disse que espera que a Comissão de Serviços Públicos da Califórnia – o conselho regulador e de supervisão do estado – investigue os fornecedores de serviços públicos após essas tempestades, observe a extensão e a duração das interrupções e garanta que quaisquer aumentos de preços sejam necessários.

A comissão disse em comunicado que estava “monitorando a situação”, mas não respondeu a perguntas sobre uma possível investigação.

A energia finalmente recuperou força na tarde de quarta-feira, disse Higares, no condado de San Joaquin, enquanto os esforços maciços de recuperação da PG&E continuam em toda a região.

Ele acabou comprando um pequeno gerador sem energia, o que manteria a geladeira resfriada e forneceria algumas tomadas para carregar eletrônicos, disse ele, mas sem capacidade para aquecimento ou outros aparelhos grandes.

Ele está esperançoso de que as próximas tempestades – que os meteorologistas alertaram que podem trazer mais problemas neste fim de semana – não significarão mais interrupções, mas sua previsão é baixa.

“Vou desfrutar de uma casa quente enquanto puder”, disse ele. “Há muitas pessoas que são muito piores do que eu… mas é frustrante.”

Esta história apareceu originalmente no Los Angeles Times.

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