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Compreendendo a longevidade da Estação Merrimack em New Hampshire

A usina Merrimack sopra vapor durante a produção de eletricidade a carvão na manhã de 18 de dezembro de 2019, com temperaturas na casa dos 20 graus. (foto da Rádio Pública NH)

A Estação Merrimack em Bow, construída na década de 1960, é a última estação movida a carvão na Nova Inglaterra. A usina tem uma longa história de atender às necessidades de energia dos residentes de New Hampshire, mas nos últimos anos a usina foi criticada por grupos anti-carvão que pediram seu fechamento por questões de saúde e ambientais e a capacidade da usina foi reduzida de 70 a 90% da capacidade nos últimos anos para 10%, apenas 100 hoje.

Embora a usina de Merrimack tenha recebido um contrato de três anos com a operadora de rede regional ISO-New England em fevereiro passado, defensores de serviços públicos e ativistas anticarvão acreditam que é apenas uma questão de tempo até que usinas movidas a carvão, como a usina de Merrimack, façam a transição para outras formas. de energia.

Para entender a longevidade de Merrimack como uma usina de queima de carvão, é útil observar como as usinas de energia interagem com operadores de redes regionais, como a ISO-New England.

A usina pertence e é operada pela Granite Shore Power (GSP) e se originou na década de 1960 como uma estação de carga de base, fornecendo uma grande e constante quantidade de eletricidade durante um período de dependência constante das usinas de carvão. Desde então, as leis de poluição do ar ficaram mais rígidas e os preços do gás natural dispararam, tornando a usina de Bow e outras semelhantes menos atraentes economicamente para a ISO-New England, proprietária da rede elétrica da área.

De acordo com a US Energy Information Administration, mais da metade da geração de eletricidade de New Hampshire vem da energia nuclear. Aproximadamente 25 por cento é gerado a partir do gás natural, enquanto 7 por cento é gerado pela energia hidrelétrica, 6 por cento pela biomassa, 3 por cento pelo vento, 1,6 por cento pelo carvão e cerca de 1 por cento pela energia solar.

Historicamente, a estação de Merrimack operava com 70 a 90 por cento da capacidade, mas desde a transição de propriedade, a estação agora está operando com menos de 10 por cento da capacidade, consistente com seu papel como uma “planta de pico”, o que significa que a estação é apenas usado durante ou nos dias mais frios do ano, quando a rede está comprimida e é necessária energia adicional.

Quando a usina de Merrimack se juntou à rede elétrica, o Nordeste tinha várias grandes usinas a carvão fornecendo energia 24 horas por dia. Nas décadas seguintes, a rede incluiu novas fábricas ao mesmo tempo em que assistiu à demolição de outras.

A planta de Newington Schiller, também de propriedade da Granite Shore Power, começou a queimar lascas de madeira em 2007 e a partir de 2021 não estava em uso, e a planta de Bridgeport, em Bridgeport, Connecticut, encerrou suas operações de carvão em 2021.

leilões de capacidade

A ISO-New England, uma organização sem fins lucrativos, garante que a região sempre terá eletricidade suficiente para atender à demanda. Para fornecer grandes quantidades de eletricidade, a empresa concede contratos, também conhecidos como compromissos de capacidade, às usinas de energia para que possam fornecer eletricidade durante os horários de pico de demanda.

“A razão pela qual a estação de Merrimack ainda está aberta é porque eles recebem esses pagamentos”, disse Marla Marcum, co-fundadora da No Coal, No Gas Campaign (NCNG), uma aliança focada em acabar com a queima de combustíveis fósseis na Nova Inglaterra. região. . “As usinas estão recebendo uma quantia garantida para ficarem lá e ligá-las quando necessário.”

Por mais de uma década, disse Marcum, a usina de Merrimack recebeu contratos de fornecimento de energia para produzir 438 megawatts de eletricidade, capacidade da usina e, por meio desses contratos, a usina é lucrativa e permanece em operação.

A Granite Shore Power recebe anualmente milhões de dólares – mais recentemente $ 12 milhões em subsídios (“Forward Capacity Payments”) – determinados em leilões e de pagadores de tarifas de eletricidade em toda a Nova Inglaterra todo mês de fevereiro para ficar em espera até o verão de 2025 e premiado pela ISO-New Inglaterra de acordo com Marcom.

O 16º leilão “Capacity Forward”, realizado em fevereiro de 2022 para cobrir um ano de capacidade iniciado em 1º de junho de 2025, é de 310 megawatts. “Este foi o nosso sinal para que [Merrimack’s] A capacidade de produção está diminuindo, disse Marcum, acrescentando, no entanto, que a palavra “leilão” é um equívoco.

O leilão faz com que pareça emocionante. É realmente apenas alguém pressionando um botão e o algoritmo é executado até obter o que você precisa e, em seguida, eles revisam as coisas e anunciam quais são os resultados”, explicando que o fornecimento da usina é determinado por quanto dinheiro por MWh eles precisam estar disponíveis e online .

Marcum disse que ela e outros do NCNG se reuniram no final de junho com o diretor e o vice-diretor do Escritório de Engajamento Público da Comissão Reguladora de Energia Federal para discutir a necessidade de mais transparência no processo.

“Um dos problemas com a forma como nossa rede opera na Nova Inglaterra, e algo que aprendemos com o diretor do Office of Public Engagement, é que as reuniões de nossa operadora de rede regional, ISO New England, não são abertas ao público. ” ela disse. . “É difícil quebrá-lo. O motivo dos leilões de capacidade futura é garantir que tenhamos eletricidade suficiente em momentos de pico de demanda, mas esse é um mecanismo de mercado estruturado de uma determinada maneira e que pode ser estruturado de maneira diferente.”

Marcum disse que os leilões de capacidade operam inteiramente no preço e não incluem outros custos associados à geração de eletricidade, como custos sociais, que incluem os impactos econômicos e de saúde de continuar ou interromper o uso de carvão para geração de energia.

Os contratos pagos mensalmente este ano para operar os geradores geram mais de US$ 2 bilhões para geradores de combustível fóssil. Ela disse. “O principal problema que tenho com esse mecanismo de mercado é que ele é um subsídio e, na minha opinião, o subsídio é um pagamento público de um bem público.”

O advogado do consumidor do estado, Don Kreis, cujo escritório representa clientes de serviços públicos no estado, disse que está trabalhando com Marcum e outros advogados da região para fazer lobby com a ISO-New England e a FERC para tornar todo o sistema mais transparente.

“Os interesses herdados estão muito bem estabelecidos e, portanto, é uma luta lenta”, disse. “[But] O arco do universo moral é longo e tende à transparência e à responsabilidade.

Marcum resumiu a situação dizendo: “Há uma enorme quantidade de dinheiro dos contribuintes que eles nem sabem que estão pagando, indo direto para os bolsos dos donos das fábricas.”

Imagine o que poderia ser construído agora com mais de US$ 2 bilhões em financiamento garantido. “Podemos transformar a rede no que quisermos, para que seja democratizada e as comunidades de saneamento sejam realmente atendidas, em vez de serem deixadas de lado novamente”, disse ela.

A Merrimack Station evoluiu ao longo dos anos, acompanhando o mundo em mudança ao seu redor.

De acordo com a empresa de consultoria MJB&A, os dados de emissões mostram que a usina de Merrimack produziu 238.000 megawatts-hora de eletricidade ao longo de 2017. Isso é cerca de um décimo da quantidade de energia produzida há uma década e é aproximadamente equivalente a operar a usina em velocidade máxima por apenas 23 dias ao longo de um ano.

emissões de plantas

De acordo com James Monahan, presidente do The Dupont Group & White Birch Communications Group – uma empresa que trabalha com a Granite Shore Power – como acontece hoje, o fechamento da fábrica de Merrimack não fará muito para reduzir as emissões totais de New Hampshire ou terá qualquer impacto mensurável sobre o clima.

“A usina de Merrimack emite anualmente menos de 1% das emissões totais de dióxido de carbono produzidas por todos os geradores de energia ISO-New England — e reduziu as emissões totais de carbono da usina em mais de 95% desde 2005”, disse Monahan. “Conforme relatado recentemente pela ISO-New England, a quantidade de energia da geração de energia a carvão continuou a diminuir em 2020 (o período de relatório mais recente), caindo 67% para 0,2% da geração total”.

No entanto, a usina ainda emite tanto dióxido de carbono em uma hora quanto uma pessoa média em 26 anos, conforme relatado no Concord Monitor. O artigo do Concord Monitor foi intitulado “A Usina Elétrica de Bau realmente emite mais dióxido de carbono em uma hora do que eu em 25 anos?” Como resultado de especulações sobre reivindicações e protestos de ativistas contra a Estação Merrimack. O ativista Tim DChristopher deu seus relatos de como essa estatística se formou e, no final, um relatório de verificação de fatos do Concord Monitor considerou a afirmação verdadeira e concluiu que, embora a ação pessoal seja útil e importante, não é suficiente.

Mudanças de propriedade

A Merrimack Station passou por mudanças de propriedade, começando com o serviço público Eversource de New Hampshire e, desde 2018, a estação é propriedade da GSP.

As mudanças no poder não param por aí. A Castleton Commodities, proprietária de 50% da fábrica de Merrimack, vendeu sua participação na Granite Shore Power para a Atlas Holdings, uma empresa de private equity e investimentos, em dezembro de 2021, de acordo com um relatório recente do New England Power Pool, o grupo consultivo de partes interessadas da região. . A Castleton Commodities se desfez de sua participação na usina de Merrimack por causa de seu compromisso de “alcançar o alinhamento com os Objetivos de Desenvolvimento Sustentável das Nações Unidas”, de acordo com o site da empresa, deixando a Atlas Holdings como a única empresa de investimento principal responsável por manter a eletricidade movida a carvão no mercado grade. na Nova Inglaterra.

A usina de Merrimack está funcionando muito menos do que no passado, disse um porta-voz da Granite Sure Power, “ainda continua sendo uma parte importante da transição em andamento para um futuro energético mais forte na região”. Sobre como pode ser uma transição contínua para um futuro energético mais forte, um porta-voz do GSP disse: “[Merrimack Station] Continuará a operar enquanto o mercado o ditar.”

Siga em frente

Formas alternativas de energia e outras forças de mercado que impulsionam o custo da energia provavelmente tornarão obsoleta a queima de carvão na usina de Merrimack, disse Chris, e isso seria uma boa notícia para Marcum e outros que desejam ver o fim da queima de carvão.

“Estamos entrando em uma era em que a eletricidade pode ser armazenada em grandes quantidades”, disse ele, explicando as dificuldades no passado para armazenar eletricidade como mercadoria. “A eletricidade era e é uma mercadoria realmente exótica porque historicamente não podia ser armazenada como grãos ou outros produtos e protegida contra as flutuações do mercado.”

Uma vez que o armazenamento de bateria em escala de utilidade se torne uma realidade, disse Chris, isso deve levar a mais flexibilidade e a fábrica de Merrimack será completamente convertida para um tipo diferente de combustível. “Acho que é quase inevitável”, disse ele, acrescentando que não achava que a usina estivesse compensando as contas de eletricidade das pessoas, que são algumas das mais altas do país.

“A usina de Merrimack opera apenas em épocas de alta demanda porque é relativamente cara em comparação com outras fontes de energia”, disse ele, acrescentando que usinas como essa elevam os preços da eletricidade em New Hampshire devido aos custos mais altos de infraestrutura e transporte de combustível para Nova Inglaterra e compra de carbono. “Se a escolha for entre enviar uma planta como essa e desligar as luzes, queremos poder enviar essa estação.”

Katie Lessard, moradora de Bow, estudante do último ano do ensino médio e gerente de equipe da 350NH, disse que não acha que limitar o uso da estação Merrimack seja suficiente para garantir a segurança da comunidade.

“Precisamos chegar a um ponto de transição longe desta usina. É necessária uma alternativa que pare de poluir a comunidade”, disse Lessard.

Este artigo é compartilhado pelos parceiros do Granite State News Collaborative. Para mais informações visite Coopativenh.org.

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