Beber água do ar: uma empresa local encontra um local para vender geradores de água atmosférica

Beber água do ar: uma empresa local encontra um local para vender geradores de água atmosférica

Steve Engel estava desesperado. No início deste verão, um proprietário de Pacific Palisades temia que um limite recentemente decretado de rega ao ar livre para apenas dois breves períodos por semana mataria efetivamente a maioria de suas plantas com flores e árvores frutíferas.

“Não posso usar minhas mangueiras a maior parte do dia, ou serei multado”, disse Engel. “Eu também quero fazer a coisa certa e economizar água.”

Então Engel, um escritor e produtor de TV, ouviu de um amigo sobre uma empresa que tinha um dispositivo que extraía água do ar – água que poderia ser usada para irrigação ao ar livre, ignorando a água da torneira municipal. Parecia bom demais para ser verdade.

Um gerador de água Skywell no campus da Bunche Middle School em Compton.

Engel entrou em contato com a empresa, que acabou sendo a Skywell, com sede em Santa Monica. Eventualmente, ele encomendou um par de geradores de água atmosférica da empresa – e um tanque de água de 100 galões para acompanhá-los. Custo total inicial: cerca de US $ 5.000.

E não é um momento muito perto. Menos de duas semanas após a instalação do sistema de água Skywell na casa de Engel, o sul da Califórnia entrou em uma onda de calor de 10 dias. Ao contrário de muitos de seus vizinhos, Engel conseguiu extrair água de seu sistema Skywell e tanque de armazenamento para conservar suas plantas e árvores.

“Foi um presente do céu”, disse ele. Para a Skywell, as temperaturas escaldantes deste verão aumentaram o interesse em suas máquinas que extraem água do ar.
“Agora estamos recebendo ligações de proprietários preocupados que só podem regar uma ou duas vezes por semana: não há limite para que seus gramados e plantas morram”, disse Ron Dorfman, fundador e CEO da Skywell. “Podemos dar-lhes o seu próprio abastecimento de água.”

Repense os bebedouros

Quando Dorfman fundou a Skywell nove anos atrás, ele tinha um objetivo muito diferente em mente: dar aos funcionários de escritório outra opção para água engarrafada ou sistemas de filtragem de água de má qualidade. Naquela época, ele havia se formado recentemente na faculdade de direito e trabalhava em um grande escritório de advocacia.

Steve Engel usa a unidade de geração de água atmosférica Skywell em sua casa em Pacific Palisades.

“Estávamos constantemente à procura dos equipamentos de escritório mais recentes e inovadores – todas, exceto uma área: água”, disse ele. “Ninguém estava feliz com a água no escritório, mas eles estavam satisfeitos em continuar comprando água engarrafada ou confiar em um sistema de filtragem de baixa qualidade.”

Para Dorfman, tudo isso mudou quando ele viu um modelo inicial de um gerador de água atmosférico, que era essencialmente uma máquina de condensação de água com um purificador.

Os espessantes de água – também conhecidos como desumidificadores – existem há mais de um século. Ele pega o ar úmido e o resfria, permitindo que o vapor de água se condense em um líquido. Essa água – que geralmente não atende aos padrões de consumo – é descartada ou reutilizada, principalmente em ambientes industriais.

Há cerca de 30 anos, quando os sistemas portáteis de purificação de água usando ozônio ou luz ultravioleta se tornaram mais viáveis, a ideia de adicionar esses sistemas aos desumidificadores se espalhou, para tornar a água extraída do ar capaz de atender aos padrões de água potável. Essas novas máquinas ficaram conhecidas como geradores de água atmosférica.

Durante anos, os geradores de água atmosférica eram unidades muito pequenas, produzindo uma média de cerca de cinco galões por dia de água potável – geralmente adequada para residências ou pequenos escritórios.
Mas para Dorfman, este foi apenas o ingresso para melhorar a qualidade da água e a conveniência no local de trabalho.

“Meu objetivo principal era modesto: reimaginar o bebedouro de escritório”, disse ele. “Chega de filtros de água ou Sparkletts daquelas garrafas de 5 galões ou correr para Costco para pegar engradados de garrafas de água.”

Dorfman lançou a Skywell no início de 2013, fundos de autofinanciamento para pesquisa de mercado e due diligence. Ele disse que buscava oferecer um produto excelente, com a mais alta qualidade de água, recursos avançados de rastreamento de uso de água e gerar água “mais quente” e “mais fria” do que qualquer produto no mercado.

Ele então fez uma parceria com a Foxconn, a gigante multinacional de eletrônicos com sede em Taipei e Taiwan (US$ 215 bilhões em receita no ano passado), para refinar o projeto e começar a fabricar um produto gerador de água.

Esse produto de primeira geração, que produz até cinco galões de água por dia, custa cerca de US$ 2.500. O mercado-alvo inicial de Dorfman eram escritórios.
Um dos clientes do escritório é a Nile Capital Holdings, sediada em Century City, uma empresa de investimentos.

Henry Brandon, diretor de operações da empresa, disse que a Nile Capital estava inicialmente considerando investir na Skywell, mas optou em 2019 por comprar um gerador de água atmosférica para seu próprio escritório.

“Foi tão fácil de fazer e a água foi uma das melhores que já tivemos”, disse Brandon.
Ele observou que a máquina Skywell está mais do que se pagando com a economia da compra de uma garrafa de água, embora ainda seja mais cara do que a água da torneira.

Mas logo a máquina geradora de água começou a desempenhar outra função: sua nova atração.
“Quando temos clientes no escritório, eles veem o dispositivo exibido com destaque e ele instantaneamente se torna um iniciador de conversa”, disse Brandon. “As pessoas são naturalmente fascinadas por isso e querem saber como a água é produzida a partir do ar.”

Máquinas de água de última geração

A Skywell é uma das dezenas de empresas que oferecem geradores de água atmosférica em pequena escala, de acordo com Roland Walgreens, consultor independente em Vancouver, Colúmbia Britânica, para o que ele chama de indústria de “água do ar”.

Existem apenas alguns grandes players no setor, disse Walgreens, citando apenas um: Watergen, com sede em Petah Tikva, Israel. A empresa também tem escritórios nos Estados Unidos.
“O principal problema e barreira para a expansão neste setor tem sido o custo de converter a água de sua forma gasosa para líquida”, disse Walgreens. “Há um custo de energia envolvido.”

A Skywell oferece um gerador de água atmosférica maior capaz de produzir 100 galões de água potável por dia. Mas o custo é colossal: uma única unidade custa cerca de US$ 28.000, mais de 10 vezes o custo da unidade menor.

A empresa encontrou poucos destinatários deste produto difundido, especialmente em ambientes institucionais como escolas. As máquinas Skywell podem ser encontradas na Bunche Middle School e na Jefferson Elementary School em Compton.

Atualmente em alta demanda, disse Dorfman da Skywell, são os sistemas modulares expandidos de duas ou mais unidades de cinco galões ou oito galões da empresa. Alguns deles têm um tanque de água incluído. Estes são os sistemas que os proprietários instalam como Engel. É muito mais barato – na faixa de US $ 5.000. As unidades geradoras de água que compõem esses sistemas externos não incluem toda a gama de tecnologias de purificação que fazem parte das unidades para uso potável.

Engel disse que seu sistema Skywell raramente fica sem água. Além de salvar suas fábricas, Engel disse que isso também o impede de pagar os níveis mais altos de uso de água na conta do Departamento de Água e Energia de Los Angeles.

Essa crescente demanda por sistemas de água ao ar livre chega em um momento oportuno para a Skywell. As vendas de seus sistemas de escritório caíram previsivelmente durante a pandemia, pois muitos escritórios fecharam e seus funcionários estão trabalhando remotamente.

Em 2019, antes da pandemia, Dorfman disse que a receita era de cerca de US$ 4 milhões; No ano passado, a receita variou “entre US$ 1 milhão e US$ 2 milhões”.
Olhando para o futuro, a Skywell está tentando resolver um dos principais desafios dos geradores de água atmosférica: o uso de energia. Dorfman disse que a empresa está pesquisando e prototipando um modelo autônomo usando painéis solares fotovoltaicos.

“Isso seria muito útil para telhados e jardins comunitários, bem como lugares como Skid Row, onde um grande número de pessoas tem pouca água ou eletricidade”, disse ele.

A empresa implantou algumas de suas unidades movidas a energia elétrica no centro de Skid Row, mas Dorfman disse que o objetivo é, eventualmente, implantar unidades movidas a energia solar lá.
“Isso faz parte de nossa missão de fornecer água potável para pessoas que não têm acesso a ela”, disse ele.

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