A startup espacial Stells quer colocar tampas de carga de espaçonaves na Lua • TechCrunch

A startup espacial Stells quer colocar tampas de carga de espaçonaves na Lua • TechCrunch

O banco de energia portátil apareceu pela primeira vez no ano de 2001 e, desde então, o carregamento em movimento tornou-se possível para a maioria dos usuários de dispositivos móveis. Agora, uma nova empresa aeroespacial quer levar o conceito de carregamento portátil para a lua – não para telefones celulares, é claro, mas para rovers e landers.

A Stells, com sede em Toronto, fundada pelo CEO Alex Kapralov e pelo CTO Vital Ioussoupov em 2021, está desenvolvendo um rover chamado Mobile Power Rover (MPR-1) que será capaz de alimentar a espaçonave lunar por meio de carregamento sem fio. A empresa garantiu uma data de lançamento em novembro de 2024 por meio de um foguete SpaceX Falcon 9 e da sonda Intuitive Machines, com um pouso provisório na lua em janeiro de 2025.

Stiles estava inicialmente interessado na indústria de crateras lunares, especificamente em crateras na superfície lunar. Mas pesquisas iniciais mostram que a fonte de energia para um rover provavelmente será proibitivamente cara. Isso inspirou o MPR-1. “Por que não fornecemos energia para os outros apenas para que eles possam ter um excedente em seu suprimento de energia?” Kapralov disse ao TechCrunch.

A maioria das espaçonaves obtém sua energia de uma das duas fontes: painéis solares e geradores termoelétricos de radioisótopos (RTG). É claro que os painéis solares funcionam apenas em áreas que recebem luz solar – crateras profundas nem sempre recebem luz solar. Os painéis solares também requerem uma grande área de superfície. Com veículos do tamanho de carros, como os de Marte, isso não é um problema. Mas a próxima geração de espaçonaves será muito menor. A NASA, por exemplo, está desenvolvendo exploradores robóticos distribuídos e colaborativos que serão do tamanho de caixas de sapatos.

Por outro lado, o RTG não depende do sol e, em vez disso, usa o decaimento radioativo do plutônio-238 para gerar energia elétrica. Talvez essa tecnologia seja cara, talvez sem surpresa, e pode não ser econômica para veículos pequenos.

Dado o impulso atual para projetos lunares – Artemis 1, por exemplo, lançado com quatro CubeSats destinados à lua (junto com mais seis indo para outro lugar) – o MPR-1 pode ser muito útil.

Ilustração de uma possível operação de mineração em uma cratera escura, onde a energia vem da energia solar na borda.

“A forma como planejamos fornecer a energia é com uma caixa que chamamos de Wireless Charging Box, ou WCB”, diz Kapralov. O WCB aproveitará a energia por meio de painéis solares – no caso de uma cratera lunar, ele os colocaria na borda da cratera e, em seguida, passaria as linhas de energia até o chão da cratera, onde o WCB está estacionado.

O WCB armazena essa energia em suas baterias e a distribui rapidamente para outros rovers por meio de carregamento sem fio. Esses rovers, que precisarão de uma porta de carregamento sem fio compatível com WCB, poderão navegar até o WCB usando um farol ou navegação visual. Sem atmosfera atenuando o sinal de energia do rádio, esse processo seria mais eficiente do que na Terra.

Kapralov também espera que o WCB seja capaz de viajar para um rover lunar sem energia para fornecer uma carga rápida, embora isso seja um desafio para uma missão futura. A primeira tarefa será simplesmente um show de tecnologia WCB.

Até agora, Stells está construindo protótipos e testando-os no terreno – e é totalmente autofinanciado. “Mas provavelmente começaremos mais perto do início do próximo ano para tentar garantir algum dinheiro para o desenvolvimento e lançamento do voo”, diz Kapralov.

Nas últimas duas décadas, houve um grande impulso para a exploração lunar e, embora o desenvolvimento tenha proliferado, os resultados foram mínimos. Por exemplo, o Lunar Xprize do Google tinha empresas desenvolvendo rovers lunares para um prêmio máximo de $ 20 milhões. A competição começou em 2007 e o prazo para o pouso na lua era 2014; Quando ficou claro que ninguém estaria pronto até 2014, esse prazo foi estendido para 2018.

Embora cinco equipes tenham conseguido contratos de lançamento, o Google encerrou a competição sem um vencedor. Moon Express e Team Indus tiveram seus contratos cancelados com essas duas equipes, enquanto Hakuto/ispace e Synergy Moon ainda estão em execução. A quinta equipe, SpaceIL, foi lançada à Lua em 2019, mas sua tentativa de pouso falhou.

No entanto, a indústria lunar continua a evoluir e mais missões estão mais próximas da realidade do que nunca. Nada é garantido – há um terreno fértil para falhas de boa fé. Mas a lua é o limite para dezenas de empresas como a Stells que esperam chegar lá.

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